El búnker de Churchill

La guerra en Europa era inminente, todos los sabían. Tarde o temprano Alemania desataría su furia por Europa. La maquinaria de guerra nazi estaba en condiciones de subyugar todo el continente, por eso había que actuar rápido, prevenir cualquier eventualidad. Y así lo hicieron los ingleses. Durante siglos, las Islas Británicas estuvieron fuera del alcance de los conflictos europeos. Napoleón, fue quizás, el único que puse en jaque a Londres, pero Trafalgar ahogó toda esperanza de invadir el Reino Unido. 130 años después, la historia se repetiría, otro ambicioso personaje, esta vez alemán, intentaría arremeter contra el corazón del Imperio Británico (en franca decadencia). Hitler intentó negociar con Inglaterra una paz, pero al no lograrla comenzó a diseñar un plan para cruzar el Canal de la Mancha. Lo bautizó “León Marino”, pero existía un problema, la “Royal Navy”, la marina británica seguía siendo la mejor del mundo y los nazis no tenían la potencia marítima para enfrentar a los sobresalientes buques británicos, así que la invasión debía tomar otro rumbo.

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Era necesario entonces un ataque aéreo para destruir las defensas costeras inglesas y así machacar toda resistencia posible. La conquista de Francia por parte de los nazis generó las condiciones idóneas para un bombardeo masivo de las islas. La costa francesa era ideal para “limpiar” al Canal de la Mancha de toda fuerza británica a través del aire. Así comenzó lo que posteriormente se llamaría la Batalla de Inglaterra, extremadamente dura para los civiles, que dejó a las principales ciudades inglesas, inclusive la misma Londres, en condiciones catastróficas. Dentro de este marco de guerra, sangre y destrucción se enmarca la historia del búnker de Churchill. Nadie estaba a salvo de los bombarderos alemanes ni siquiera los más altos jerarcas, por lo tanto la vida subterránea no era una opción sino una necesidad.

Mejor prevenir que curar

Desde finales de la década de 1930, Gran Bretaña adoptó una serie de precauciones para afrontar una eventual invasión por parte de Alemania.  Entre los proyectos, que desde la Primera Guerra Mundial desarrolló el gobierno británico, se encontraban la construcción de varias dependencias oficiales y no se descartaban bunkers secretos, como un último refugio desde el cual se pudiera dirigir la guerra , en caso de que las instalaciones destinadas para tal fin, quedaran destruidas por los bombardeos o incluso en caso de una invasión germana.

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Se generaron varias propuestas.  Se barajó la posibilidad de enviar al Gabinete de Guerra fuera de Londres, pero la idea fue descartada debido al efecto que eso podría tener en la moral de la población.  Finalmente ganó terreno la idea de que el Gabinete de Guerra, el Almirantazgo y otras dependencias, para diferentes mandos militares y políticos, debían establecerse en los suburbios al norte de Londres, considerando que si Alemania bombardeaba Londres lo haría en el centro.

En 1914, se dieron los primeros pasos para establecer un edificio para la rama de investigaciones del Departamento de Ingeniería del Servicio de Correos, llamado “Post Office Research Station” (Estación de Investigación del Servicio Postal).  La construcción se inició en 1921 en la cima de la colina de Dollis Hill, en los suburbios al norte de Londres, sobre un terreno de 8 acres en la calle Brook Road, cerca a Gladstone Park.  En ese lugar, en el año 1933, fue inaugurado el edificio principal, en Chartwell Court, 151 Brook Road, diseñado y construido por la Oficina de Trabajos de Su Majestad.

El búnker

Luego de varias discusiones para delimitar los lugares donde debían establecerse en caso de emergencia, fue decidido que el Gabinete de Guerra, el Estado Mayor y la Sala de Mapas, debía ocupar un bunker de concreto armado al que se llamó “Paddock” que sería construido en el subsuelo de la Estación de Investigación del Servicio Postal en la calle Brook, con una capacidad para albergar a los líderes del gobierno británico más unos 200 oficiales de las fuerzas armadas. El nombre fue tomado por la calle homónima.

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La construcción se inició en 1939 de manera muy secreta, pero debido al tamaño de la excavación, el movimiento de tierra se hizo con la ayuda de camionetas van, identificadas como transportadoras de pan.  El propósito era evitar que los vecinos entraran en sospechas y trataran de indagar por qué se extraía tanta tierra del lugar donde se construía un edificio de 3 pisos. Todo se realizó entonces, en un total hermetismo.

El bunker fue edificado en una excavación que tenía 12 metros de profundidad, con paredes externas de 5 metros de ancho y un techo compuesto por una placa de concreto armado de 1,5 metros de grosor.  La construcción de dos plantas no sólo ocupa un área mayor que la del edificio, sino que se extiende por debajo de la calle Brook. Cuenta con tres pequeñas puertas de ingreso que dan acceso al complejo que tiene 100 habitaciones, todas numeradas.  El bunker contaba con sus propio generador de electricidad (fabricado por Crompton Parkinson de Chelmsford), central telefónica, transmisores y receptores de radio, filtros de aire etc., muy bien ocultos por el nuevo edificio de la Oficina del Servicio de Correos.  En tiempos de paz, la primera planta del edificio era usada como establecimientos para los ingenieros del Servicio de Correos y las otras dos plantas como oficinas, lugares de descanso etc.  Durante los momentos tranquilos de guerra esas dependencias serían utilizadas por el personal del Gabinete de Guerra y sus empleados.  Apenas ocurriera un ataque aéreo el personal bajaba a los sótanos.  Curiosamente, el bunker, no tenían baños, una omisión muy seria para un complejo que albergaría más de 200 personas.

Al inicio de la guerra, en 1939, el edificio fue tapado con una malla de camuflaje, para evitar que la aviación alemana pudiera identificar la enorme construcción por medio de fotografías aéreas, puesto que el edificio por su naturaleza lo hacía un blanco de primera importancia.  En enero de 1940 todavía no se habían concluido los trabajos subterráneos, que fueron terminados recién en junio de ese año, estando desde entonces listo para albergar al Gabinete de Guerra en caso de emergencia. Un mínimo de personal mantenía el bunker listo para recibir a Churchill y el personal del Gabinete de Guerra, apenas las cosas se pusieran peligrosas en Whitehall, sede oficial del Gabinete de Guerra.

La guerra terminó…

El búnker fue cerrado después de culminado el conflicto y más tarde se construyeron casas en el lugar.  Network Housing Association, la asociación propietaria de las casas y dueña de los terrenos, ha decidido abrirlo por unos días, cada año, aunque están dispuestos a desarrollar una atracción permanentemente abierta al público, si llegan a conseguir el respaldo financiero necesario.

El propio Churchill opinó que Paddock era inapropiado para las funciones para las que fuecreado, “porque no es posible imaginar que pueda servir de refugio para más de 200 personas, una construcción tan excesivamente húmeda.”

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En la actualidad, el búnker se encuentra muy deteriorado.  El nivel inferior está inundado con agua, las paredes han perdido la pintura, el moho cubre todo y hay estalactitas colgando de los techos. Los ductos de hierro están totalmente oxidados, la instalación eléctrica está en pésimas condicions, a pesar de que los generadores eléctricos están en el lugar original, como también están los filtros purificadores de aire, las puertas a prueba de gas y los armarios de la interconexión telefónica. No existen los mapas, pero el mueble de madera que los contenía —ubicado en la planta inferior a la que se llega por medio de estrechas escaleras de caracol— está aún en pie, pero totalmente deteriorado por la humedad.

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